후각 : ol·fac·to·ry

Updated: 7 days ago

This article was originally posted and printed by The Korea Times San Francisco on Wednesday, May 13, 2020. Jane: I want my erotic nose brain removed. Doctor: I beg your pardon? Jane: My amygdala, the organ deep inside the nasal cavity, which processes the scent, which then connects to memory...I’d like it extracted. Doctor: But why would you want to voluntarily make yourself anosmatic? It’s a scene from a romantic comedy about a heartbroken woman at a doctors office. She was suffering from scents that lingered around which reminded her of her ex-beau. I too remember someone’s scent that lingered around for years. If you have a good sense of smell, you probably can think of a couple of things that are ingrained in your brain. A recent Korean movie also portrays an olfactory disgust, the smell that we’ve all smelled before, the scent that does not go away in our brain, and the one we recognize immediately the minute we smell it. Some incidents that happened around our sense of smell are no laughing matters. I was working for this one young company that employed an HR lady who bullied her way around the office about other people’s scents; she would not allow her cubemates to spray perfume or dab lotion, let alone eating something strong. One day she was so upset at the smell of my lunch that she had to bring our CEO to sniff the bowl of noodles I was eating. The incident was so offensive that it reminded me of a story of a Korean family cooking fermented bean soup only to find themselves with the police officers knocking on their door because the neighbors complained. Back in the 80s, a family friend who just immigrated to attend a high school in the middle of nowhere in Nevada had to deliver a teacher’s note to his mother because kids complained about him smelling like garlic. Are all of these cases really about the uncomfortable aroma or was it about people they don’t accept? When I was a little child, a stink bug got in the room one night. The stench seared my brain. Years later in America, I was shocked to find people eating cilantro that smelled just like that bug! I know many Koreans can’t tolerate cilantro because of our memories of those bugs. The next most offensive smell was of a bowl of blood curd soup that my grandfather had delivered on Sunday brunches. I plugged pieces of tissues in my nostrils and I remember being upset over the fact that I had to eat breakfast with him and his awful smelling food. So yes, some things are just a little too much to tolerate but should people hate others because of what they eat that smells? The smell of cooking makes me salivate when I’m hungry. Not able to smell food means you get to enjoy food that much less and that is very unfortunate. Wild sesame leaves, mint, ginger, garlic, basil, lemon...all of which I’d love to consume not only because they’re good for me but it’s their scents that makes me want to live another day. Ggat-nip, the word for Korean sesame leaves, is my favorite herb in the whole world because of how it smells. It reminds me of those leaves my grandmother picked from our backyard, served with rice and bean paste condiment. Those leaves I buy in America just don't whiff off the same aroma I remember so I decided to grow my own. I can’t wait to eat them to forget all about the scents associated with people and circumstances that turned me sour. I am grateful to be able to recognize so many different smells. Olfactory is a bliss. -ellen Meet our new princesses. I was looking for some seeds to grow Ggattnip 깻잎 (leaves of wild sesame seeds) because those store bought leaves just don’t smell the same if it smells at all. Luckily, my friend gave me some of her baby seedings. I’m gonna coddle them like I've never coddled before.

우리집에 새로온 공주들. 지인이 열심히 키우시는 귀한 깻잎 모종을 몇 개 나누어 주셨다. 일주일을 애지중지 키워서 뒷마당에서 재배할 계획이다. 깻잎은 한국을 대표하는 아주 귀하고 맛있는 허브, 특히 고기를 싸먹는데 가장 많이 쓰인다. 미국에서 판매되는 깻잎에서는 어릴때 한국에서 먹던 깻잎향을 맡을수 없다. 그래서 직접 정성을 다해서 키워보기로...

한 여자가 의사 앞에 앉아서 울먹이며 말한다. “제 후각 기능을 제거해 주세요.” 의사는 기가 막혀, “왜 그런…?” 여자는 터지는 감정을 참으며, “그 사람의 냄새만 맡으면 미치겠어요!” 실연당한 여자가 말하는 영화의 한 장면이다. 나에게도 몇 년 동안 지우고 싶은 냄새가 있었다. 후각이 발달한 사람이라면 몇 가지 생각나는 냄새가 있을 것이다. 나쁜 기억이라면 빨리 잊고 싶고, 좋은 기억이라면 그 냄새를 다시 찾는다. 최근에 히트친 영화에도 나오는, 우리의 뇌를 강타하는, 소름끼치게 너무도 잘 아는, 그 냄새. 냄새에 대한 마음 아픈 사례들은 수없이 많지 않을까? 예전에 어떤 회사에 너무나 냄새에 예민해서 옆에 앉은 동료들에게 향수와 로션 등을 못쓰게 하며 갑질을 하는 여자가 있었다. 하루는 내가 집에서 가져온 음식을 먹고 있는데 큰 목소리로 스컹크 냄새가 난다며 냄새의 진원지를 찾았다. 결국은 회사 사장까지 데리고 와서 내가 먹던 음식을 킁킁 맡게 했다. 누군가 청국장을 끓여 먹다 이웃집이 부른 경찰이 나타났다는 말이 생각났다. 네바다주 깡시골로 80년대 후반에 이민와서 고등학교에 간 친구는 아이들이 마늘 냄새 난다고 불평하여 학교에서 집으로 편지를 보냈다고 했다. 이 모두 진정 냄새가 싫었던 걸까, 아님 사람이 싫었던 걸까? 어릴 때 한국에서 맡아본 노린재 해충 냄새가 너무 강하게 남아서 아직도 실란트로(Cilantro) 향이 싫다. 그렇다고 이걸 즐겨 먹는 사람들을 천대하거나 미워할 일인가? 그 당시 할아버지가 일요일마다 배달시켜서 드시던 선지국 냄새도 생생하다. 선지 냄새가 너무 싫어서 휴지로 코를 막고 밥을 아주 맛없게 먹은 기억이 있다. 그땐 할아버지가 너무나 미웠다. 그래서 어느 정도 이해는 간다. 배고플 때 부엌에서 저녁을 만들면 솔솔 나는 냄새에 침이 솟는다. 냄새를 맡지 못한다는 것은 그만큼 음식을 즐길 수 없으므로 맛을 완전히 만끽할 수 없다. 그건 정말 안타까운 일이다. 깻잎, 민트, 생강, 마늘, 베이즐, 레몬, 모두 건강을 위해 먹기도 하지만 무엇보다 향들이 너무 인생을 살맛나게 한다. 내가 가장 좋아하는 깻잎은 어릴 때 먹던 것처럼 향이 가득하지 않아서 직접 키워보기로 했다. 빨리 키워서 어릴 때 먹던 그 깻잎향으로 나쁜 기억의 냄새는 싹 씻어버려야겠다. 다양한 냄새를 알고 있어 행복하다. 후각은 선물이다. <엘렌 홍(에스닉미디어 대외언론 담당)>



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