Stockdale Paradox

This article was originally written in Korean for an op-ed page of The Korea Times San Francisco [below], published and printed on April 28, 2020.

I came across the Stockdale Paradox 10 years ago. It's about what one navy admiral named James Stocktale taught us. The paradox so profound that Jim Collins coined the term in his book, Good to Great, which became a household name as a corporate principle for many companies and organizations.

One of the book's 7 principles of success is the Stockdale Paradox which is "you must never confuse faith that you will prevail in the end with the discipline to confront the most brutal facts of your current reality, whatever they might be." In 1965, Stockdale flew a fighter jet, crashed, surrendered, and was tortured throughout his 7 1/2 years of being a POW during the Vietnam War. In the U.S., his wife persistently lobbied to the White House which ended up helping his release. After returning home, he gave speeches and later ran as the running mate of an Independent party presidential candidate, Ross Perot. His survival story was so was inspiring that it was made to a TV movie.

Stockdale resisted by self inflicting injuries to his face so that his captors could not use him as propaganda and encouraged others to resist. What shocked me was that among all the POWs, he saw that the optimists perished first; they kept hoping for their release and when it never happened, they died of broken hearts.

What Stockdale is trying to tell us is that we need a coping strategy in a challenging time. Nobody foresaw the pandemic and so many people under so many governments are frantic. In the U.S., the tension is mounting between the leaders of politics and medicine over economics and the public health. It is worthwhile to reexamine how Stockdale endured over 7 years of physical and psychological calamity. We have to face the fact that we are going through a brutal reality with extremely painful processes. However, we need to keep in mind that we will truly smile again eventually and we should never give up the fact that we will prevail someday.


Ellen promotes ethnic media outlets by bringing them up to speed with public issues that matter to immigrants. She studied Sustainable MBA at Presidio Graduate School in San Francisco, recently worked for a political campaign organization and a few other large and enterprise companies in San Francisco Bay Area.

<Ellen Hong White, Assistant Director of Media Relations of Ethnic Media Services>

[여성의창] 스톡데일 패러독스
2020-04-28 () 엘렌  (에스닉미디어 대외언론 담당자)

10년 전 스톡데일 패러독스(Stockdale Paradox)란 말을 처음 알게 되었다. 베트남 전쟁 후 미국의 영웅이 된 해군 제독 제임스 스톡데일이 남긴 역설이다. 이 역설을 성공지침으로 한 짐 콜린스의 책 ‘굿 투 그레이트(Good to Great)’는 미국기업들의 직원교육서가 됐다. 이 책은 7가지 성공비결 중 하나의 원칙, '잔인한 현실을 직면하는 동시에 희망을 버리지 마라'라는 스톡데일의 역설을 다루고 있다. 해군 전투기 조종사로 베트남 전쟁에 참전한 스톡데일은 1965년 적군에게 체포된 후 7년반이란 긴 세월동안 고문과 감금을 참아냈다. 미국에 있는 아내의 끈질긴 백악관 청원으로 마침내 풀려나 미국으로 돌아온 그는 로스 페로 대통령 후보의 러닝메이트(부통령 후보)로 출마했다. 그러나 정치에 뛰어들려 했던 그의 꿈은 낙선으로 무너졌지만 수많은 사람들에게 영감을 주면서 스톡데일을 주인공으로 한 드라마와 영화가 제작됐다. 스톡데일은 포로수용소에서 자해까지 하면서 미국 정부를 배신하지 않고 버텼다. 여기서 충격적인 것은 이제나저제나 풀려나겠지 하면서 희망을 버리지 않던 낙천주의자들이 제일 먼저 상심해, 우리식으로 표현하자면 화병으로 죽었다는 것이다. 근거 없는 희망에 기댔던 '낙관론자'들이 가혹한 현실을 견디지 못했던 것이다. 짐 콜린스가 말한 요지는 Coping Strategy, 즉 극한 상황에서 우리가 찾아야 할 대체전략이다. 지금 누구도 예상하지 못한 코로나 팬데믹 기간에 수많은 사람들이 대체 전략을 세우지 못해 우왕좌왕하고있다. 미국에선 경제 재개를 놓고 의료진과 정치인, 시민들이 팽팽히 맞서고 있다. 이런 시기에 스톡데일이 어떻게 7년동안 육체적, 정신적 고통을 이겨냈는지 돌아볼 만하다. 쉽지 않은 현실을 직시하고 대처하는 현실주의자가 될 필요가 있다. 지금 겪고 있는 고통이 너무나 잔인하게 아주 오랫동안 우리 곁을 맴돌 것이란 사실을 인정하고 현실에 직면해야 한다. 이 상황을 받아들이고 다시 웃을 수 있는 날이 올 것이라는 것을 믿어야 한다. = 엘렌 홍씨는 에스닉미디어 서비스에서 소수민족 언론매체들을 통해 공익 정보를 알리고 있다. SF 프리시디오대학원에서 에너지환경정책기술학(Sustainability)으로 석사학위를 취득했으며, 미국정치 선거캠페인 단체와 크고 작은 미국 기업들에서 두루 일한 경험이 있다. <엘렌 홍 (에스닉미디어 대외언론 담당자)>



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